Hallado un pequeño exoplaneta que dobla el tamaño la Tierra

SANTIAGO (Reuters) - En la búsqueda de un planeta similar a la Tierra, científicos dijeron el martes que han descubierto el planeta más pequeño encontrado hasta ahora fuera del sistema del solar y que su tamaño es del doble de la masa terrícola.

El exoplaneta "e", ubicado en el sistema Gliese 581, está a unos 20,5 años luz de distancia, dijeron especialistas de la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral (ESO).

Debido a su relativo pequeño tamaño, probablemente es rocoso, como la Tierra, en oposición a los gigantes compuestos de gas como Júpiter o Saturno, según los investigadores.

"Es el planeta extrasolar más ligero que se ha detectado hasta ahora", dijo a periodistas Gaspare Lo Curto, astrónomo de ESO.

"Cada vez que observamos más y más planetas emerger del universo, es muy posible que vayamos al final a detectar un planeta similar a la tierra", agregó.

Gliese 581 e orbita su estrella en tan sólo 3,15 días, pero se encuentra fuera de la "zona habitable", por lo que no podría albergar vida, dijo Lo Curto.

Su masa es 1,9 veces la de la Tierra.

El descubrimiento permitió a los científicos de ESO precisar la órbita del planeta Gliese 581 d, descubierto en 2007, y ubicarlo en la "zona habitable", donde podría existir agua en estado líquido, según Lo Curto.

ESO destacó que sus descubrimientos son el resultado de más de cuatro años de investigaciones empleando el espectógrafo HARPS, que está instalado en el telescopio de 3,6 metros de ESO en La Silla, a unos 600 kilómetros al norte de la capital chilena.

Hasta ahora se han descubierto unos 340 exoplanetas orbitando otras estrellas y la mayoría de ellos son similares a Júpiter y Neptuno.