Italia, fascinada por la historia de Berlusconi con una joven

Por Philip Pullella

ROMA (Reuters) - La historia de la relación de Silvio Berlusconi con una joven de 18 años ha dejado perpleja a Italia y forzado al primer ministro a ponerse a la defensiva en un momento en el que su partido prepara las elecciones europeas y su Gobierno una cumbre del G-8.

La oposición, los medios e incluso la Iglesia le ha estado machacando para que aclare la naturaleza de su relación con Noemi Letizia, una aspirante a modelo que quiere irrumpir en el mundo del espectáculo.

Los opositores la considera una inesperada oportunidad para darle un revés a Berlusconi, que domina el panorama político y sigue siendo popular pese al impacto de la crisis económica - la economía del país se contrajo un uno por ciento en 2008, la peor desde 1975.

"Un político tiene la obligación de responder y decir la verdad", dijo Dario Franceschini, responsable del Partido Demócrata en la oposición, que va 15 puntos por detrás de los conservadores en los sondeos de opinión, en un mitin el fin de semana.

Letizia, a cuya fiesta de cumpleaños acudió Berlusconi el mes pasado en Nápoles, está en el centro de una controvertida demanda de divorcio de la esposa del político, Veronica Lario.

Berlusconi, acusado por Lario de "frecuentar a menores", insiste que no ocurrió nada inadecuado entre la adolescente, que se refiere a él como "papi", y él.

Añade que la oposición está intentando sacar provecho político de la historia para desacreditarle antes de las europeas del 7 de junio y la cumbre del G-8 del 8 al 10 de julio, cuando reciba a líderes mundiales como el presidente estadounidense Barack Obama.

Pero el culebrón se ha vuelto tan explosivo políticamente que Berlusconi ha prometido limpiar su nombre con una intervención ante el Parlamento, algo que en raras ocasiones hace.

"Está ofuscado porque siente que no tiene el control. Obviamente no quiere que Noemi aparezca en las portadas cuando se está reuniendo con Obama", dijo James Walston, profesor de ciencia política de la Universidad Americana de Roma.

ATAQUES "VERGONZOSOS"

La Repubblica, el segundo diario por tirada del país, ha encabezado las críticas a Berlusconi y sacado la mayor parte de las historias, provocando la ira del primer ministro y sus ayudantes.

El martes, el periódico de izquierdas sacó una investigación que acusaba a Berlusconi de ofrecer al país un "rosario de mentiras". Cada día desde el 14 de mayo ha publicado 10 preguntas que asegura debería responder para aclarar la controversia.

Berlusconi ha respondido con un aluvión inusual de entrevistas. Dijo a CNN International que estaba "avergonzado" por que un asunto privado como su divorcio se estuviera usando para atacarle políticamente.

"No hay nada, nada de nada", dijo sobre su relación con Letizia.

"Ahora me acusan de mentir y responderé", dijo. Aún no hay fecha para su comparecencia parlamentaria.

Todo comenzó el mes pasado cuando la mujer de Berlusconi expresó su malestar por que él asistiera a la fiesta de Letizia, a la que regaló un collar de oro de 6.000 euros.

Lario, que también ha criticado la elección de mujeres jóvenes para las listas europeas del partido de su marido, dijo que el mandatario nunca asistió a las fiestas de 18 cumpleaños de sus propios hijos.

Desde entonces, los periódicos han querido saber, entre otras cosas, si Berlusconi estuvo alguna vez con Letizia cuando ella era menor y sin la presencia de sus padres, a quienes Berlusconi dice conocer desde hace años.