DATOS-La gripe se expande silenciosamente y causa síntomas vagos

(Reuters) - Una nueva cepa de gripe ya habría causado la muerte de 149 personas en México, se está expandiendo por América del Norte y lleva un caso confirmado en España, mientras se sospecha de la existencia de casos también en Nueva Zelanda, Israel y Francia.

Nadie está seguro de la virulencia del virus, ni de la gravedad de los síntomas, ni de cuáles son los patrones de transmisión.

Aquí se presentan algunos hechos sobre la gripe en general, sus síntomas y cómo se transmite.

* La gripe es una familia de virus que incluye a la gripe A, B y C.

* Los síntomas incluyen la aparición repentina de fiebre, dolor muscular y de cabeza, resfriado y, en ocasiones, diarrea y vómitos. La gripe se siente de una forma mucho más fuerte que un resfriado.

* Las personas pueden contagiar la gripe mucho antes de sentirse enfermas y después de considerarse recuperadas. Los virus de la gripe no sólo se pueden hallar en las secreciones nasales, sino también en la materia fecal.

* El "período de incubación" para la gripe, es decir el tiempo que pasa desde la infección y antes de que aparezcan los síntomas, suele ser de unas 24 a 48 horas, aunque no está claro si éste es el caso de esta nueva cepa del virus porcino H1N1.

* El virus puede transmitirse a través de partículas de la saliva y el moco, cuando las personas tosen o estornudan cerca de otras. Los expertos generalmente coinciden en que 1 metro es la distancia que esas partículas pueden viajar entre las personas.

* Los virus de la gripe también pueden vivir durante días o incluso semanas en superficies secas. Cada vez más pruebas demuestran que las personas se infectan con mucha frecuencia por tocar superficies contaminadas, como por ejemplo el teclado de un ordenador, y luego tocarse la nariz, los ojos o la boca.

* Los virus de la gripe evolucionan, o mutan, constantemente. Regularmente emergen nuevas cepas, motivo por el cual la vacuna contra la gripe debe reformularse cada año.

* Se cree que todos los virus de la gripe se originan en los animales. Pequeños cambios o mutaciones en el ADN pueden permitirles infectar con mayor facilidad a las personas. Algunos provocan síntomas más graves que otros.

* Los virus de la gripe son con frecuencia mortales. La Organización Mundial de la Salud (OMS) estima que la gripe causa la muerte de 250.000 a 500.000 personas en un año normal. Muchos más casos letales se producen durante las pandemias, como las que ocurrieron en 1968, 1957 y 1918.

* La gripe puede causar la muerte directamente al provocar neumonía y también puede volver a las personas más vulnerables a infecciones bacterianas también mortales.