Nuevos misterios rodean MU69, próximo destino de la nave New Horizons

Más de 50 miembros del equipo de la misión y colaboradores establecieron telescopios a lo largo de Sudáfrica y Argentina para seguir su minúscula sombra.

Los telescopios móviles pre-posicionados capturaron más de 100,000 imágenes de la estrella de ocultación que pueden usarse.

Nuevos misterios rodean MU69, próximo destino de la nave New Horizons

La nave New Horizons no alcanzará hasta el 1 de enero de 2019 su próximo destino científico, pero el
objeto del cinturón de Kuiper conocido como 2014 MU69, está revelando ya sorpresas. Los cientícos han estado examinando los datos obtenidos al observar el paso rápido del objeto frente a una estrella - un evento astronómico conocido como ocultación - el 3 de junio.

Más de 50 miembros del equipo de la misión y colaboradores establecieron telescopios a lo largo de Sudáfrica y Argentina para seguir la minúscula sombra de MU69 que la ocultación crearía en la superficie
de la Tierra, con el objetivo de captar una visión de dos segundos de la sombra del objeto NASA mientras corría a través de la Tierra. La realización de las observaciones de esa ocultación fue posible con la ayuda del telescopio espacial Hubble de la NASA y de Gaia, observatorio espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Combinados, los telescopios móviles pre-posicionados capturaron más de 100,000 imágenes de la estrella de ocultación que pueden usarse para evaluar el entorno alrededor de este objeto del Cinturón de Kuiper (KBO). Aunque MU69 eludió la detección directa, los datos del 3 de junio proporcionaron ideas valiosas e inesperadas que ya han ayudado a New Horizons.

"Estos datos muestran que MU69 podría no ser tan oscuro o tan grande como algunos esperaban", dijo en un comunicado el líder del equipo de ocultación Marc Buie, un miembro del equipo de ciencia de New Horizons del Southwest Research Institute (SwRI).

Las estimaciones iniciales del diámetro de MU69, basadas principalmente en datos tomados por el Telescopio Espacial Hubble desde el descubrimiento de KBO en 2014, caen en el rango de 20-25 kilómetros, aunque los datos de las observaciones de ocultación en la Tierra de este verano podrían implicar que está en o incluso por debajo de los tamaños más pequeños esperados antes de la occultación del 3 de junio.

Además del tamaño de MU69, las lecturas ofrecen detalles sobre otros aspectos del objeto. "Estos resultados nos están diciendo algo realmente interesante", dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, de SwRI. "El hecho de que hemos logrado las observaciones de ocultación de cada sitio de observación planicada pero no hemos detectado el objeto en sí, signica que MU69 es altamente reexivo
y más pequeño de lo esperado o puede ser un binario o incluso un enjambre de cuerpos más pequeños desde el momento en que se formaron los planetas de nuestro sistema solar".

El 10 de julio, el Observatorio Estratosférico de la NASA para la Astronomía Infrarroja (SOFIA) utilizará su poderoso telescopio de 100 pulgadas (2,5 metros) para sondear el espacio alrededor de MU69 para buscar escombros que podrían presentar un peligro para New Horizons en el resto de su viaje.

El 17 de julio, el Telescopio Espacial Hubble también vericará si hay escombros alrededor del MU69, mientras que los miembros del equipo instalan otra "línea de cerca" de pequeños telescopios móviles a lo largo de la pista predicha de la sombra ocultada en el sur de Argentina para tratar de restringir mejor, e incluso determinar, el tamaño de MU69.

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