Banco Central Europeo: qué es, para qué sirve y cómo funciona

¿Es la institución más poderosa de la UE? Muchos dirían que sí. Criticado por unos, y alabado por otros, la gran misión de este banco es controlar los precios y dar estabilidad al euro. He aquí varias preguntas clave.

El Banco Central Europeo condiciona la compra de deuda a los programas de rescate

¿Cuándo se creó?

Fue en el Tratado de Amsterdam en 1998. Empezó a funcionar el 1 de enero de 1999 cuando se creó la moneda única, el euro. Esta moneda entraría en vigor en forma de papel moneda y metálico en enero de 2002.

¿Quiénes son sus accionistas?

Los bancos centrales de los 17 países de la Zona Euro.

¿Dónde está?

En Frankfurt, la llamada capital financiera de Alemania. Ese emplazamiento ya es un signo que demuestra quién controla sus riendas.

¿Quién lo preside?

Mario Draghi, desde noviembre de 2011. Draghi fue gobernador del Banco de Italia, director del Tesoro italiano, y anteriormente, vicepresidente de Goldman Sachs International. Cumplirá 65 años en septiembre.

¿Cuál es el objetivo del banco?

Mantener la estabilidad de los precios de los países que forman la Eurozona. El BCE trata de que la inflación no pase del 2%.

¿Cómo mantiene esa estabilidad de precios?

Presta dinero a los bancos de la Eurozona y les cobra un tipo de interés. Ese tipo está ahora al 0,75%. Cuando la inflación sube por encima del 2% se debe a que los comerciantes están incrementando los precios. Entonces, el BCE sube los tipos de interés. Se desata una reacción en cadena. Los bancos responden subiendo los tipos a los clientes. Y los clientes reaccionan pidiendo menos dinero porque es más caro. Es decir, compran menos productos y los comerciantes no suben los precios. Así la inflación se apacigua. Al contrario, si las economías entran en recesión, entonces el BCE baja los tipos, para facilitar el regreso del dinero a la economía. Otra forma de controlar los precios consiste en manejar el tipo de cambio del euro respecto a otras monedas. Si vende euros, el precio de esa moneda baja, y entonces ayuda a los exportadores europeos. También ayuda a bajar los precios de la Zona Euro.

¿En qué se diferencia de otros bancos centrales?

La Reserva Federal de EEUU no tiene como única meta controlar la inflación, sino estimular la economía manejando los tipos de interés o comprando sin límites bonos emitidos por el Tesoro americano.

¿Puede el BCE comprar bonos soberanos?

No es su misión principal. De ahí nace la polémica porque algunos países como Francia, España e Italia presionan al BCE para que compre deuda soberana. En determinadas y contadas ocasiones en BCE ha comprado bonos del Tesoro de los países de la Zona Euro.

¿Por qué el BCE es reacio a comprar deuda?

Porque teme que los estados tomen al BCE como una hucha sin límite. Si obtienen dinero fácil, gastarán dinero sin control. Eso dará lugar tarde o temprano a la inflación, la madre de todos los desastres, desde el punto de vista económico. Es el gran temor de Alemania, que ya sufrió la inflación de los años veinte y siente pavor ante esa palabra. El BCE prefiere que los estados se financien en los mercados.

¿Qué tiene que ver el BCE con la prima de riesgo?

Cuando los mercados desconfían de la capacidad de un país para devolver sus deudas internacionales, aumenta la prima de riesgo. Es decir, el dinero huye de ese país, o se queda solo si le pagan más intereses. Esa subida de intereses se interpreta como subida de la prima de riesgo. Si el BCE anunciara que presta dinero a los países (no solo a sus bancos), se relajaría la tensión de los mercados y bajaría la prima de riesgo. La prueba es que siempre que Mario Draghi anuncia que el BCE está dispuesto a comprar deuda, la bolsa sube, y la prima de riesgo sale de la zona de peligro y cae muchos escalones.

¿Qué haría falta para que el BCE se implicase más en la solución a la crisis de deuda?

Comprar deuda de un país (Letras o Bonos del Tesoro) o comprar eurobonos. Pero para ello antes haría falta que los países europeos creasen y emitiesen esos bonos, y se comprometieran con firmeza a devolver esos préstamos. Alemania se niega porque sabe que si un país quiebra, ella tendrá que pagar sus deudas, es decir, los ciudadanos alemanes. Otra salida sería acelerar la unión bancaria europea. El BCE controlaría más estrechamente a los bancos que están bajo la tutela del euro. Es uno de los objetivos que se pretende cumplir de aquí a fines de año.

¿Por qué el el sistema monetario europeo no funciona bien?

Porque cada país tiene su política fiscal, sus impuestos, sus bancos y su déficit. No hay un superministerio de Hacienda a escala europea quefiscalice y controle el déficit y el presupuesto.

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