Descubren abundante metanol en la luna de Saturno, pero no es indicación de vida

La luna Encelado de Saturno ha aumentado el interés de los científicos debido a que se descubrieron eyecciones ricas en agua que brotaban de su polo sur.

Las plumas de Encelado se originan en el agua que se escapa de un océano subsupercial a través de grietas en la supercie helada de la luna.

Abundante metanol envuelve Encelado

Científicos revelan la primera detección de una molécula de Encelado con un telescopio terrestre, con implicaciones, en este caso más bien negativas, para la búsqueda de la vida.

La luna Encelado de Saturno ha aumentado el interés de los científicos debido a que se descubrieron eyecciones ricas en agua que brotaban de su polo sur. El descubrimiento fue realizado por la nave espacial Cassini, que desde entonces ha volado a través de esos penachos y los compuestos orgánicos de la muestra.

Sin embargo, los últimos resultados se obtuvieron con el radiotelescopio IRAM de 30 metros en Sierra Nevada (España) revelan una cantidad mayor de lo esperado de la molécula de metanol alrededor de Encelado.

Emily Drabek-Maunder, de la Universidad de Cardi, ha presentado el trabajo este 4 de julio en el National Astronomy Meeting británico.

Se piensa que las plumas de Encelado se originan en el agua que se escapa de un océano subsupercial
a través de grietas en la supercie helada de la luna. Eventualmente, estas plumas alimentan el segundo anillo más externo de Saturno, el anillo E.

Trabajos recientes han encontrado cantidades similares de metanol en los océanos de la Tierra y las plumas de Encelado.

Sin embargo, el nuevo descubrimiento sugiere que el material arrojado desde Encelado emprende un complejo viaje químico una vez desalojado en el espacio.

Drabek-Maunder dijo: "Los recientes descubrimientos de que las lunas heladas en nuestro sistema solar exterior podrían albergar océanos de agua líquida e ingredientes para la vida, han generado interesantes posibilidades para su habitabilidad, pero en este caso nuestros hallazgos sugieren que el metanol está siendo creado por reacciones químicas una vez que la pluma es expulsada en el espacio, por lo que es poco probable que sea una indicación de la vida en Encelado".Conclusiones cautelosas

El equipo sugiere que la cantidad inesperadamente grande de metanol puede tener dos posibles orígenes: o una nube de gas expulsada de Encelado ha quedado atrapada por el campo magnético de Saturno, o el gas se ha extendido más hacia fuera en el anillo E de Saturno. En cualquier caso, el metanol ha sido fuertemente localizado en comparación con las detecciones en los penachos.

El miembro del equipo Dave Clements, del Departamento de Física del Imperial College London, señala
en un comunicado: "Las observaciones no siempre son sencillas, y para interpretar nuestros resultados necesitamos la gran cantidad de información que Cassini nos proporcionó sobre el entorno de Encelado. Este estudio sugiere que debe tomarse un grado de cautela cuando se informe sobre la presencia de moléculas que podrían ser interpretadas como evidencia de la vida.

Drabek-Maunder añade: "Este hallazgo demuestra que las detecciones de moléculas en Encelado son posibles utilizando instalaciones en tierra. Sin embargo, para entender la química compleja en estos océanos subsuperciales, necesitaremos más observaciones directas por futuras naves espaciales volando a través de los penachos de Encelado". 

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