Proyecto conjunto con Japón

BepiColombo: la primera misión espacial europea a Mercurio inicia su cuenta atrás 

Se lanzará a bordo de un cohete Ariane 5 el próximo 19 de octubre desde el Puerto Espacial Europeo de Kourou, en la Guayana Francesa.

El Mercury Planetary Orbiter (MPO) de la misión BepiColombo durante las preparaciones de lanzamiento (Foto: ESA - S. Corvaja)
El Mercury Planetary Orbiter (MPO) de la misión BepiColombo durante las preparaciones de lanzamiento (Foto: ESA - S. Corvaja)

La Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) ultiman los preparativos de la primera misión a Mercurio, cuyo lanzamiento está previsto para el 19 de octubre en el Puerto Espacial Europeo de Kourou, en la Guayana Francesa.

La misión ‘BepiColombo’ se lanzará a bordo de un cohete Ariane 5 que pondrá tres naves rumbo a Mercurio: el módulo de transferencia transportará dos orbitadores científicos utilizando una combinación de energía solar y propulsión eléctrica, así como nueve maniobras de asistencia gravitatoria en la Tierra, Venus y Mercurio.

En el Puerto Espacial Europeo de la Guayana Francesa, la nave ya se ha revestido con mantas termorresistentes y los depósitos de nitrógeno y xenón ya están comprobados y cargados. En estos momentos se realizan las pruebas de despliegue y la instalación de los paneles solares.

En el centro de operaciones de la ESA en Darmstadt (Alemania) también han comenzado las simulaciones de las operaciones clave. Además, el personal está practicando la respuesta a eventos no rutinarios para poder responder a cualquier imprevisto durante el trayecto a Mercurio.

Tres años después del lanzamiento, la nave sobrevolará Mercurio por primera vez. Una serie de instrumentos científicos estarán activos durante estos sobrevuelos planetarios. Por ejemplo, las cámaras web del módulo de transferencia ofrecerán la posibilidad de capturar imágenes sencillas antes de que la cámara científica principal empiece a operar en la órbita del planeta.

Una vez separados y en sus órbitas definitivas, los dos orbitadores efectuarán mediciones complementarias de Mercurio y su entorno, desde lo profundo de su interior hasta su interacción con el viento solar, para lograr su mejor comprensión hasta la fecha y saber cómo el planeta más interior de un sistema solar se forma y evoluciona tan cerca de su estrella progenitora.

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